« On ne voit jamais Paris pour la première fois, on le revoit »

Edmondo de Amicis[1] publie en 1880 un ouvrage intitulé Souvenirs de Paris et de Londres, dans lequel il raconte son voyage à Paris en 1878 afin de visiter l’Exposition Universelle.

Le 28 juin 1878, il arrive à Paris avec son ami Giacosa. « Nous descendîmes à la gare de Lyon, à huit heures du matin, par un temps superbe.[2] » Tous deux ont pour projet de visiter l’Exposition Universelle. Celle-ci,  « peu connue, assure la transition entre les fastes de l’Empire libéral et le triomphalisme républicain qui éclata en 1889 et 1900 »,  selon la Bibliothèque Nationale de France[3]. Le premier chapitre de cet ouvrage intitulé sobrement Le premier jour à Paris, comprenant une trentaine de pages, décrit au lecteur le parcours effectué dans la ville par les deux amis et les nombreuses curiosités rencontrées. Ainsi, « avant d’être conduit à l’Exposition, il faut que le lecteur entre avec nous dans Paris ; nous donnerons ensemble un coup d’œil à la salle avant de nous tourner vers la scène. » Paris est une ville mouvante, dans laquelle l’auteur et son ami ne trouveront « pas un moment de repos, ni pour l’oreille, ni pour l’œil, ni pour la pensée. » Partout ils seront attirés par le faste, les vitrines ; les rues les happent, les entraînent dans une déambulation à travers la ville.

Paris : une ville neuve

«  Ici, Paris commence à apparaître. La large voie, la double rangée d’arbres, les maisons gaies, tout est clair et frais, et a l’air jeune. On reconnaît au premier coup d’œil mille petits raffinements de commodité et d’élégance. »

Effectivement tout à l’air jeune, et pour cause, les grands travaux de Paris, débutés sous le Second Empire par Napoléon III et le baron Haussmann viennent à peine d’être achevés (la majorité des travaux se déroula entre 1852 et 1870), certains sont encore en cours de réalisation. La ville est jeune, propre, claire, les immeubles sont neufs et affichent fièrement leurs « façades de pierre blanche » comme le dira plus tard Émile Zola à de nombreuses reprises dans ses romans.

« Il est prodigieux de voir cette ville (…), redevenue au bout de sept ans si brillante, si superbe, si pleine de vie. (…) On était parti pour l’Exposition c’était le but, l’affaire principale. A peine est-on arrivé que cela devient la moindre. Paris, qui l’a faite, l’écrase. »

Paris montre son faste à la foule. La ville a fait peau neuve, elle s’expose en même temps que l’Exposition.

Une architecture renouvelée 

Les travaux entrepris sous le Second Empire ont eu pour effet le plus visible de réorganiser totalement le réseau viaire et de repenser et redessiner les grands boulevards[4].

« Ici la voie s’élargit encore, les maisons s’élèvent, les rues latérales s’allongent. La majesté de Paris commence à paraître. A mesure qu’on avance, tout s’embellit et grandit. »

Les boulevards possèdent une architecture particulière que l’on nommerait de nos jours l’architecture haussmannienne. De plus, on peut noter l’apparition de toute une gamme de mobilier urbain[5], et parmi celui-ci de nombreux kiosques.

« Les kiosques bariolés deviennent plus nombreux, les boutiques plus riches, les cafés plus pompeux. »

Ce mobilier nouveau vient renouveler les larges trottoirs. Il est essentiellement l’œuvre de l’architecte Gabriel Davioud, collaborateur du baron Haussmann. La végétation occupe également une grande importance dans ce nouveau Paris. « Divisée en trois parties par deux énormes bandes de verdure qui la remplissent d’ombre et de fraîcheur. » Ainsi ce sont des milliers d’arbres qui sont plantés, non seulement dans les squares, les parcs et les bois, mais aussi sur les boulevards.

L’architecture des immeubles est par ailleurs elle aussi novatrice : « Tout est ouvert, transparent, exposé aux regards. » Le verre et le fer font leur apparition et ne sont plus seulement utilisés dans la construction de halls d’exposition, d’usines et de serres. Ils entrent dans la vie courante.

« Nous arrivons au boulevard Bonne Nouvelle, là le fourmillement, le murmure, le fracas s’accroissent encore, et aussi la pompe des grands magasins, qui étalent sur la rue leurs vitrines énormes. »

La ville a désormais pour Edmondo de Amicis une nouvelle dimension et une nouvelle identité. « Il ne semble pas qu’on passe dans un lieu public, tout est clair, brillant et pompeux. »

L’immensité de la ville

« On devine, on sent, on respire (…) l’immensité de Paris. »

En 1860, la ville de Paris s’agrandit en annexant des communes périphériques. Ses limites sont repoussées jusqu’aux fortifications de Thiers. Afin de mieux saisir cette nouvelle dimension urbaine, Edmondo de Amicis et son ami Giacosa décident de monter sur l’une des tours de Notre Dame (alors l’un des points les plus hauts de la ville) pour la voir d’au-dessus. Tel Quasimodo, ils dominent la ville et la comparent même à un monstre.

« Paris remplit l’horizon, et il semble qu’il veuille couvrir toute la terre avec les énormes ondes grises et immobiles de ses toits et de ses murs. (…) La Seine brillait comme une écharpe d’argent d’un bout à l’autre de Paris, rayée de noir par ses trente ponts. (…) Çà et là, les grandes taches vertes des cimetières, des jardins et des parcs, îles vertes de cet océan. Bien loin à l’horizon (…) les contours incertains de vastes faubourgs fumants. (…) A trois milles de vous, les architectures colossales et transparentes du Champ de Mars. »

C’est d’ailleurs là l’une des seules allusions à l’Exposition dans ce premier chapitre.

De retour au niveau du sol, les deux compères poursuivent leurs pérégrinations à travers la ville et sont toujours autant étonnés.

« Ici est la pompe suprême; c’est la métropole des métropoles. (…) Ici, la rue devient place, le trottoir devient rue, la boutique devient musée. »

Les mouvements urbains

Ce qui impressionne particulièrement Edmondo de Amicis et qu’il note à plusieurs reprises dans ce chapitre ce sont les flots de voitures circulant sur les grands boulevards parfois à plusieurs files de front.

« Entre les deux rangées d’arbres, il y a une cohue de voitures, de camions, d’omnibus traînés par des machines à vapeur, d’autres omnibus très hauts, chargés de voyageurs, qui roulent en cahotant sur le sol inégal avec un fracas assourdissant. »

Cette marée incessante de véhicules de toute sorte produit toutefois « un mouvement différent de celui de Londres ». La ville devient mouvement, mouvements de machines et mouvements humains s’y mêlent, s’entremêlent. La circulation est totalement anarchique. Il n’existe pas encore de code de la route, et au fil des années, il deviendra très dangereux de se déplacer, particulièrement pour les piétons, avec la multiplication des véhicules et l’augmentation de leurs vitesse. Les piétons se débrouillent comme ils le peuvent et prennent parfois des risques inconsidérés à seule fin de traverser la rue.

« Des flots de gens traversent le boulevard, au risque d’y laisser leurs os, se pressent sur les trottoirs, assaillent les kiosques, d’où se répandent des myriades de journaux, se disputent les chaises devant les cafés et regorgent à l’entrée des rues. »

Les larges trottoirs des boulevards remplissent totalement la fonction de permettre aux piétons de déambuler, de se promener en toute sécurité, même s’ils sont envahis peu à peu par les innombrables kiosques de toute sorte.

La foule a envahi la ville. « Les chevaux passent par bataillons, et la foule par torrents. » On compte près de 16 millions de visiteurs durant les six mois que durèrent l’exposition[6]. Eduardo de Amicis le remarque et note que la circulation est très dense, nous dirions aujourd’hui qu’il y a des bouchons, les véhicules avancent au pas, les piétons semblent pressés.

« Le mouvement est beaucoup plus considérable qu’en temps ordinaire. Notre voiture est obligée de s’arrêter à chaque instant pour attendre que la file qui la précède se mette en marche. Les omnibus de toutes formes, qui ont l’air de maisons ambulantes, semblent se poursuivre. Les gens se croisent en courant dans toutes les directions. »

Importance de la lumière électrique

Edmondo de Amicis et Giacosa retournent sans relâche se promener sur les boulevards « attirés, sans nous en apercevoir, comme le papillon par la lumière. »

La lumière, c’est la troisième figure récurrente dans ce premier chapitre avec l’urbanisme et le mouvement. L’éclairage électrique est attesté depuis 1865[7].

Dans la dernière partie de ce chapitre, l’auteur insiste sur son émerveillement causé par les lumières électriques : « les premières lumières s’allument » puis « c’est là vraiment le moment où la grande ville s’empare de vous et vous subjugue. »

La ville prend un second visage sous l’influence de la fée électricité, « il n’y a pas trace d’ombre », « vous marchez, toujours au milieu d’une incendie. » Tout est « blanchi par un torrent de lumière électrique. »

La nuit de Paris offre une seconde vie pour la population. Les promenades sont toujours une occupation possible puisque « on dirait qu’il fait jour de nouveau. » Mais c’est loin d’être la seule : les bals, les fêtes, les théâtres sont autant de destinations de choix pour qui veut vivre la nuit parisienne. Tout est éclairé, les trottoirs, les rues, les cafés, les magasins, les promenades.

Fatigués par cette journée d’exploration de la grande ville, Giacosa implore son ami d’aller se coucher.

Celui ci est émerveillé par Paris, même si selon lui : « on ne voit jamais Paris pour la première fois, on le revoit. Il ne rappelle aucune ville italienne pourtant il ne nous semble pas étranger, tant nous y retrouvons les réminiscences de notre vie intellectuelle. »


[1] 1846-1908, Ecrivain, journaliste et pédagogue italien

[2] Toutes les citations suivantes, sauf mention contraire sont issues de l’ouvrage Souvenirs de Paris et de Londres (1880), Edmondo de Amicis. http://gallica.bnf.fr/ark:/12148/bpt6k42517c

[3] Catalogue photographique virtuel des expositions de 1867, 1878, 1889 et 1900. http://expositions.bnf.fr/universelles/bande/index3.html

[4] Boulevard : promenade plantée d’arbres autour d’une ville sur l’emplacement d’anciens remparts (1803).  Par extension, le mot désigne une large voie urbaine, souvent plantée d’arbres. A Paris les boulevards s’applique spécialement à ceux qui sont situés entre la Madeleine et la Bastille, très fréquentés par les artistes et coeur de la vie sociale au XIXème siècle. On dit aussi les grands boulevards depuis 1818. Définition issue du Dictionnaire Historique de la langue française d’Alain Rey.

[5] On ne connaissait pas encore cette expression à l’époque. Elle est apparue vers 1980. Définition issue du Dictionnaire Historique de la langue française d’Alain Rey.

[6] http://www.expositions-universelles.fr/1878-exposition-universelle-paris.html

[7] Voir la definition du mot éclairage dans le Dictionnaire Historique de la langue française d’Alain Rey.

Villes romanesques

Analyser la modernité de le ville dans les romans français du XIXème siècle à travers les descriptions auteurs, les éventuelles illustrations présentes. Tout au long du XIXème siècle, la ville n’a cessé de se renouveler et de se transformer afin de s’adapter à une modernité grandissante. Cette modernité des villes s’est développée plus ou moins rapidement selon les villes (capitale, grande ville, ville de province, …). En parallèle, le roman a lui aussi connu un fulgurant développement tout au long du siècle. La ville réelle et la ville romanesque ont toutes deux été touchées et bouleversées par la modernité.